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Les téléphones portables causent-ils le cancer?

En 1993, David Reynard, un résident de la Floride, s’est rendu sur Larry King Live de CNN pour le mettre en garde contre les dangers du rayonnement des téléphones portables. Il a dit que cela avait causé la tumeur au cerveau de sa femme. Depuis lors, la question de savoir si les téléphones portables causent le cancer a bourdonné à l’arrière-plan alors que la technologie est devenue omniprésente dans nos vies.

De nombreuses études sur le rayonnement et le cancer sur les téléphones portables ont été menées au fil des ans pour résoudre le problème, mais aucune n’est définitive.

Pour obtenir des preuves plus solides, une équipe de scientifiques du National Toxicology Program, une division des National Institutes of Health, a entrepris une étude approfondie . Leur approche consistait à exposer les rongeurs de laboratoire à des doses élevées de radiations sur leur téléphone portable pendant toute leur vie et à déterminer s’ils développaient un cancer. L’étude a coûté 20 millions de dollars et a duré plus de dix ans. Les résultats finaux ont été rendus publics en novembre 2018. 

À la surprise et à l’inquiétude de beaucoup, les enquêteurs ont découvert ce qu’ils appelaient des «preuves claires» que les radiations des téléphones portables pourraient provoquer un type de cancer du tissu nerveux appelé schwannome chez le rat. Ils ont également déclaré avoir trouvé dans les études sur les animaux ce qu’ils avaient dit être «une preuve» que la radiation d’un téléphone cellulaire pourrait provoquer un cancer du cerveau appelé gliome .

L’argument selon lequel les téléphones portables causent le cancer manque de plausibilité biologique car l’énergie contenue dans les vagues est trop faible pour causer des dommages.

Ces résultats ont généré des gros titres inquiétants. Mais selon Lawrence Dauer , expert en radiation chez MSK, il n’ya aucune raison de paniquer pour le moment.

«En bout de ligne, c’est une étude vraiment intéressante», déclare le Dr Dauer. “Mais nous devons reconnaître les limitations qui vont avec.”

Ces limitations se répartissent en trois catégories principales, dit-il: les défis statistiques, l’extrapolation des leçons tirées des rongeurs à l’homme, et les questions relatives à la posologie.

Petits nombres, grandes incohérences

Dans leur étude, les enquêteurs du National Toxicology Program ont soumis à plus de 1 200 rats et souris un rayonnement équivalent à celui émis par les téléphones 2G et 3G sur tout leur corps neuf heures par jour pendant deux ans. (Les quantités données étaient supérieures à celles autorisées par la Commission fédérale de la communication pour les humains.) Ils ont ensuite examiné des signes de cancer dans différents tissus.

Ils ont découvert que 6% des rats mâles exposés à la plus forte dose de radiations de téléphones portables développaient des schwannomes au cœur, tandis que 2 à 3% développaient des gliomes au cerveau. Aucun des rats témoins (n’ayant pas reçu de radiation) n’a développé aucun cancer.

Ces cancers sont généralement rares chez l’homme et sont également mortels. Par conséquent, si les radiations des téléphones portables augmentent leur incidence, vous devez vous en préoccuper. Cependant, il y a des raisons de douter de ces chiffres, explique le Dr Dauer. Le nombre total de rats dans chaque groupe de traitement était de 90. Six rats sur 90 représentent cinq rats. Trois pour cent sont deux rats. Lorsque la taille des échantillons est petite, la simple chance peut jouer un rôle important dans les résultats.

Ce qui rend ce résultat plus difficile à interpréter est que, pour des raisons inconnues, les rats témoins n’ont pas vécu aussi longtemps que les rats expérimentaux. Comme le cancer touche davantage les animaux à mesure qu’ils vieillissent, il est possible que les rats témoins ne vivent tout simplement pas assez longtemps pour développer des tumeurs. (Dans des études antérieures, certains des animaux témoins ont développé ces types de tumeurs.)

Une autre curiosité à propos de l’étude était que seuls les rats mâles semblaient être affectés. Les rats femelles, les souris femelles et les souris mâles n’ont pas été affectés.

«Tout compte fait, ces caractéristiques de l’étude rendent difficile de déterminer si l’effet du cancer était réel», dit-il.

Les rats ne sont pas des humains

Même si les résultats avaient été plus cohérents, il serait toujours difficile de savoir ce qu’ils signifient pour la santé humaine. Bien que les rongeurs soient des outils utiles pour l’apprentissage de la biologie fondamentale, ils n’indiquent pas nécessairement comment les humains réagiront. Les radiations étant plus intenses et diffusées sur tout le corps, il est difficile d’extrapoler le danger pour la santé humaine. Le rayonnement était également représentatif d’une ancienne forme de technologie de téléphonie cellulaire, la 2G et la 3G. Les téléphones de la quatrième génération (4G) sont actuellement utilisés et ceux de la 5G sont sur le point de sortir.   

Lorsqu’ils formulent des recommandations en matière de sécurité, les responsables de la santé publique accordent généralement plus de poids aux preuves issues d’études ou d’essais sur l’homme. Dans le cas des téléphones cellulaires, plusieurs grandes études sur l’homme ont été menées pour analyser le lien potentiel entre l’utilisation du téléphone cellulaire et le cancer du cerveau. En règle générale, il s’agit d’études dans lesquelles des individus atteints de tumeurs cérébrales sont interrogés sur leur utilisation du téléphone cellulaire et comparés à des individus non atteints de tumeurs cérébrales. Dans l’ensemble, ces études ne montrent pas de lien entre l’utilisation du téléphone cellulaire et le cancer.

«Toute étude individuelle pourrait trouver quelque chose d’inhabituel», explique le Dr Dauer. “Mais ce qui est le plus important à considérer, c’est le poids de la preuve sur chacun d’eux.” Et cela, dit-il, ne montre pas de lien clair entre les téléphones portables et le cancer.

Les données disponibles sur l’incidence du cancer ne montrent pas non plus que les taux de cancer du cerveau augmentent.

«Un scientifique interrogateur pourrait dire:« Eh bien, nous ne les avons tout simplement pas utilisés assez longtemps pour constater un effet sur les taux de cancer. C’est pourquoi il est important de continuer à étudier cela », ajoute-t-il.

COSMOS, une étude en cours dans plusieurs pays européens, suit les utilisateurs de téléphones portables depuis 20 à 30 ans.

Toutes les radiations ne sont pas identiques

Lorsqu’ils tentent de fournir une évaluation précise du risque de rayonnement, les responsables de la santé publique rencontrent des problèmes en raison de la confusion qui règne sur le terme.

«Prononcez le mot ‘radiation’ et, selon votre génération, vous pensez soit à des tortues Ninja adolescentes mutantes, soit à la bombe atomique», déclare le Dr Dauer. «Vous ne pouvez pas le voir, le goûter, le sentir ou le toucher, et vous sentez que vous ne pouvez rien y faire. Cela devient donc très effrayant.

Mais le rayonnement des téléphones portables est en réalité très faible en énergie. Sur le spectre du rayonnement électromagnétique, qui comprend également la lumière visible, le rayonnement du téléphone portable se situe entre les ondes radio FM et les micro-ondes. Ces formes d’énergie à basse fréquence sont appelées rayonnements non ionisants car elles ne sont pas assez puissantes pour détruire les atomes des molécules. Cela contraste avec les rayonnements ionisants, tels que les rayons X et les rayons gamma. Ces ondes à haute fréquence peuvent en effet endommager des molécules et ont été liées au cancer. (Les premiers sont émis par des appareils à rayons X, tandis que les derniers sont émis par des matières radioactives.)

L’argument selon lequel les téléphones portables causent le cancer manque de plausibilité biologique car l’énergie contenue dans les vagues est trop faible pour causer des dommages. «Nous n’avons pas encore mis au point de mécanisme», explique le Dr Dauer. “Cela ne veut pas dire qu’il n’y en a peut-être pas, mais cela pourrait être si doux ou insignifiant que cela ne se voit pas dans une étude épidémiologique.”

Alors, quel est le retour à la maison pour les utilisateurs moyens qui veulent se protéger de ce qui peut ne même pas être un réel danger?

«Utilisez un écouteur ou un haut-parleur si vous le souhaitez», explique le Dr Dauer. “Mais les téléphones portables présentent des dangers bien plus concrets, tels que l’envoi de SMS au volant.”